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El cáncer de cuello uterino

El cáncer de cuello uterino es una enfermedad por la cual se forman células malignas (cancerosas) en los tejidos del cuello uterino.

El cuello uterino es el extremo inferior, estrecho del útero (el órgano hueco, en forma de pera donde se desarrolla el feto). El cuello uterino comunica el útero con la vagina (conducto del nacimiento).

El cáncer de cuello uterino generalmente se desarrolla lentamente con el paso del tiempo. Antes de que el cáncer aparezca en el cuello uterino, las células del cuello uterino atraviesan cambios llamados displasia, en los cuales las células que no son normales empiezan a aparecen en el tejido del cuello uterino. Luego, las células cancerosas comienzan a crecer y diseminarse más profundamente en el cuello uterino y las áreas cercanas.

El cáncer de cuello uterino es poco frecuente en los niños.

La infección por el virus del papiloma humano (VPH) es el principal factor de riesgo para contraer el cáncer de cuello uterino.

La infección del cuello uterino por el virus del papiloma humano (VPH) es la causa más común del cáncer de cuello uterino. No obstante, no todas las mujeres con infección por el VPH padecerán de cáncer de cuello uterino. Las mujeres que generalmente no se someten a una prueba de Papanicolaou para detectar el VPH o células anormales en el cuello uterino tienen mayor riesgo de padecer de cáncer de cuello uterino.

Otros factores de riesgo posibles incluyen los siguientes:

    * Dar a luz a muchos niños.
    * Tener muchas parejas sexuales.
    * Mantener la primera relación sexual a una edad temprana.
    * Fumar cigarrillos.
    * Usar anticonceptivos orales ("la píldora").
    * Tener debilitado el sistema inmunitario.

Generalmente no se presentan signos perceptibles de cáncer de cuello uterino temprano, pero puede detectarse temprano con exámenes anuales.

El cáncer de cuello uterino puede no causar signos o síntomas perceptibles. Las mujeres deben someterse a exámenes anuales, incluso una prueba de Papanicolaou con el propósito de detectar células anormales en el cuello uterino. El pronóstico (posibilidad de recuperación) es mejor cuando el cáncer se encuentra temprano.

Los signos posibles de cáncer de cuello uterino incluyen sangrado vaginal y dolor pélvico.

Estos y otros síntomas pueden ser causados por el cáncer de cuello uterino. Otras afecciones pueden ocasionar los mismos síntomas. Debe consultarse con un médico si se presenta cualquiera de los siguientes problemas:

    * Sangrado vaginal.
    * Flujo vaginal inusual.
    * Dolor pélvico.
    * Dolor durante las relaciones sexuales.

Para detectar (encontrar) y diagnosticar el cáncer de cuello uterino, se utilizan pruebas que examinan el cuello uterino.

Pueden utilizarse los siguientes procedimientos:

* Prueba de Papanicolaou:
procedimiento para tomar células de la superficie del cuello uterino y la vagina. Se utiliza un trozo de algodón, un cepillo o una paleta de madera para raspar suavemente las células del cuello uterino y la vagina. Las células son examinadas bajo un microscopio para determinar si son anormales. Este procedimiento también se llama prueba Pap.

* Colposcopia: procedimiento mediante el cual se usa un colposcopio (un instrumento con aumento y luz) para determinar si hay áreas anormales en la vagina o el cuello uterino. Se pueden extraer muestras de tejido con una cureta (una herramienta con forma de cuchara con un borde cortante) para observarlas bajo un microscopio y determinar si hay signos de enfermedad.

* Biopsia: si se detectan células anormales en una prueba de Pap, el médico puede realizar una biopsia. Se corta una muestra de tejido del cuello uterino para que un patólogo la observe bajo un y determine si hay signos de cáncer. Una biopsia que solo extrae una pequeña cantidad de tejido se realiza generalmente en el consultorio del médico. Puede ser necesario que la mujer vaya a un hospital para que se le practique una conización cervical (extracción de una muestra más grande de tejido cervical, en forma de cono).

* Examen pélvico: examen de la vagina, cuello uterino, útero, trompas de Falopio, ovarios y recto. El médico o el personal de enfermería introduce uno o dos dedos cubiertos con guantes lubricados en la vagina, mientras que con la otra mano ejerce una ligera presión sobre el abdomen para palpar el tamaño, forma y posición del útero y los ovarios. También se introduce un espéculo en la vagina y el médico o el enfermero observa la vagina y cuello uterino para detectar signos de enfermedad. Generalmente, se lleva a cabo una prueba de Papanicolaou del cuello uterino. El médico o el enfermero también se introduce un dedo enguantado y lubricado en el recto para palpar masas o áreas anormales.

* Legrado endocervical: procedimiento mediante el cual se extraen células o tejidos del canal del cuello uterino mediante una legra (instrumento en forma de cuchara). Se puede extraer muestras de tejido y observarlas bajo un microscopio para determinar si hay signos de cáncer. Algunas veces, este procedimiento se lleva a cabo en el mismo momento que la colposcopia.

Ciertos factores afectan el pronóstico (posibilidad de recuperación) y las opciones de tratamiento.


El pronóstico (posibilidad de recuperación) depende de los siguientes aspectos:

    * El estadio del cáncer (si el cáncer afecta parte del cuello uterino, todo el cuello uterino o se ha diseminado hasta los ganglios linfáticos u otros lugares del cuerpo).
    * El tipo de cáncer de cuello uterino.
    * El tamaño del tumor.

Las opciones de tratamiento dependen de los siguientes aspectos:

    * El estadio del cáncer.
    * El tamaño del tumor.
    * Si la paciente desea tener niños.
    * La edad de la paciente.

El tratamiento del cáncer de cuello uterino durante el embarazo depende del estadio del cáncer y la etapa del embarazo. Para los casos de cáncer de cuello uterino detectados temprano o para los casos de cáncer detectados durante el último trimestre del embarazo, puede demorarse el tratamiento hasta el nacimiento del bebé.

Fuente: Instituto Nacional del Cáncer
http://www.cancer.gov/espanol/

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